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La “gargouille” argentine montre comment d’énormes dinosaures prédateurs ont évolué

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Les fossiles trouvés en Argentine d’un dinosaure féroce avec une tête énorme couverte de saillies et de crêtes en forme de gargouille donnent un aperçu de l’évolution de certains des plus grands dinosaures prédateurs de la Terre, y compris une curieuse tendance aux bras chétifs.

Les scientifiques ont déclaré jeudi avoir découvert de vastes restes squelettiques d’une espèce auparavant inconnue appelée Meraxes gigas dans le nord de la Patagonie, y compris l’un des crânes les plus complets d’un grand dinosaure carnivore jamais déterré. Meraxes, qui a vécu il y a environ 90 millions d’années pendant la période du Crétacé, mesurait environ 36 à 39 pieds (11 à 12 mètres) de long et pesait environ 9 000 livres (4 tonnes).

Tous les dinosaures carnivores appartenaient à un ensemble bipède appelé théropodes. Meraxes était membre d’une lignée de théropodes appelée carcharodontosaurus – les soi-disant dinosaures à dents de requin – qui comprenait le encore plus grand Giganotosaurus, également de Patagonie, et Carcharodontosaurus, d’Afrique.

Le crâne de Meraxes mesurait plus de 127 cm de long, selon le paléontologue Juan Ignacio Canale de l’agence de recherche argentine CONICET au Musée paléontologique Ernesto Bachmann, auteur principal de l’étude publiée dans la revue Current Biology https://www . cell.com/current-biology/fulltext/S0960-9822(22)00860-0.

“De nombreux os de la face et du toit du crâne étaient couverts de bosses, de crêtes et de rainures, lui donnant un aspect noueux comme une gargouille médiévale”, a déclaré le paléontologue de l’Université du Minnesota et co-auteur de l’étude, Pete Makovicky.

Meraxes, nommé d’après un dragon de la série fictive “A Song of Ice and Fire” qui a inspiré l’émission télévisée “Game of Thrones”, possédait de fortes mâchoires parsemées de dents dentelées de six pouces (15 cm) et des griffes de pied plus grandes que tout autre grand théropode.

“Un spectacle terrifiant”, a déclaré le paléontologue et co-auteur de l’étude Sebastián Apesteguía du CONICET et de la Fondation Felix de Azara.

Malgré sa grande taille, ses bras mesuraient un peu plus de 60 cm de long – “ridiculement courts”, a déclaré Makovicky.

Deux autres lignées de théropodes du Crétacé – les tyrannosaures, qui comprenaient le T. rex nord-américain, et les abélisaures, qui comprenaient le Carnotaurus sud-américain – ont également développé des bras trapus.

En raison de l’incomplétude des restes d’autres grands carcharodontosaures, Meraxes a offert la première preuve de réduction des membres antérieurs dans ce groupe. Les abélisaures avaient des mains à quatre doigts, tandis que les carcarodontosaures les réduisaient à trois et les tyrannosaures à deux.

Les scientifiques se sont demandé pourquoi trois des principaux groupes de théropodes avaient indépendamment développé des bras courts peu utiles pour la prédation. Tous les trois ont montré une tendance à une augmentation de la taille de la tête et à une diminution de la taille des membres antérieurs, suggérant une forte dépendance au crâne pour abattre des proies, ont déclaré les chercheurs.

Bien que de petite taille, les bras de Merax étaient forts et musclés.

“Malgré leur apparence puissante, il est difficile d’imaginer qu’ils ont été autant utilisés car ils s’étendent à peine au-delà du corps et ne peuvent pas atteindre l’énorme bouche”, a déclaré Makovicky.

“Je suis enclin à penser qu’ils ont été utilisés dans d’autres types d’activités, comme tenir la femelle pendant l’accouplement ou aider à soulever le corps d’une position couchée”, a ajouté Canale.

Certaines autres lignées de grands théropodes n’ont pas rejoint la tendance. L’immense Spinosaurus, au crâne allongé bien adapté à la chasse aux proies aquatiques, avait des bras de longueur moyenne. Étranges Therizinosaurus et Deinocheirus, dont le régime alimentaire différait des autres théropodes, se vantaient d’avoir des bras relativement longs avec d’énormes griffes.

Les carcarodontosaures ont atteint leur diversité maximale il y a environ 90 millions d’années, pour disparaître soudainement.

Meraxes n’est pas le plus grand de cette lignée, mais ses restes sont les plus complets des plus grands carcharodontosaures, avec presque tout le crâne, les hanches et les membres, comblant certaines lacunes dans la compréhension de ce groupe.

Par exemple, sur la base de la taille du crâne de Meraxes, les chercheurs ont recalculé la longueur du crâne de Giganotosaurus à 168 cm. Giganotosaurus, le plus grand de cette lignée, était légèrement plus long mais pas aussi lourd que Tyrannosaurus rex, qui a vécu des dizaines de millions d’années plus tard.

Les dinosaures de cette lignée, a déclaré Apesteguía, “sont des bêtes mystérieuses pour nous”.

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