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Pour les pandas, ils sont deux “pouces levés” depuis des millions d’années

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WASHINGTON : Des fossiles découverts en Chine aident les scientifiques à mieux comprendre l’une des merveilles de l’évolution : le faux pouce du panda géant, qui aide cet ours amateur de légumes à grignoter le bambou qui constitue l’essentiel de son alimentation.

Des chercheurs ont déclaré jeudi avoir découvert près de la ville de Zhaotong, dans la province du nord du Yunnan, des fossiles vieux d’environ 6 millions d’années d’un panda éteint appelé Ailurarctos qui portaient la plus ancienne preuve connue de cette figure supplémentaire improvisée – en fait un os du poignet très élargi. appelé le sésamoïde radial.

Il ressemblait beaucoup au faux pouce des pandas modernes, mais il est un peu plus long et n’a pas le crochet interne présent à l’extrémité des espèces existantes, ce qui offre une capacité encore plus grande de manipuler les tiges, les pousses et les racines de bambou tout en mangeant.

Le faux pouce est une adaptation évolutive pour augmenter les cinq doigts existants de la main du panda. La main d’un ours n’a pas le pouce opposable possédé par les humains et divers primates qui lui permet de saisir et de manipuler des objets à l’aide des doigts. Le faux pouce remplit une fonction similaire.

“Il utilise le faux pouce comme un pouce opposable très rugueux pour saisir le bambou, un peu comme nos pouces, sauf qu’il est sur le poignet et qu’il est beaucoup plus court que les pouces humains”, a déclaré Xiaoming Wang, paléontologue du Los Angeles County Museum of Natural History, auteur principal de la recherche publiée dans Scientific Reports.

Ailurarctos était un précurseur évolutif du panda moderne, plus petit mais avec des caractéristiques anatomiques qui signalent un mode de vie similaire, y compris un régime en bambou. Le faux pouce panda moderne présente certains avantages par rapport à la version précédente.

“Le faux pouce crochu offre une prise plus serrée que le bambou et, en même temps, sa pointe moins saillante – en raison du crochet courbé – facilite la marche du panda. Considérez le faux pouce comme étant piétiné à chaque fois. le panda marche. Et par conséquent, nous pensons que c’est la raison pour laquelle le faux pouce des pandas modernes est devenu plus court, pas plus long “, a déclaré Wang.

La prise serrée du panda sur le bambou agit contre l’action saccadée de la bouche pour briser rapidement la nourriture en bouchées, a ajouté Wang.

Les chercheurs ont d’abord trouvé l’os du bras d’Ailurarctos en 2010, puis ont découvert les dents et le faux pouce en 2015, ce qui leur a permis de mieux comprendre l’animal. Jusqu’à présent, la première preuve connue de cette structure en forme de pouce remonte à des fossiles datant d’environ 102 000 à 49 000 ans chez la même espèce de panda vivant aujourd’hui.

Le faux pouce permet aux pandas de tenir le bambou pour manger mais pas de faire tourner les aliments comme le ferait un vrai pouce.

“L’une des caractéristiques les plus importantes des humains et de leurs parents primates est l’évolution d’un pouce qui peut être tenu contre d’autres doigts pour une prise précise. Le faux pouce du panda est beaucoup moins efficace que le pouce humain, mais il est suffisant pour fournir le panda géant avec la capacité gourmande de manger du bambou », a déclaré le paléontologue et co-auteur de l’étude Tao Deng de l’Académie chinoise des sciences de Pékin.

Les pandas, l’une des huit espèces d’ours du monde, habitaient autrefois de vastes étendues d’Asie. Ils vivent désormais principalement dans les forêts tempérées des montagnes du sud-ouest de la Chine, avec une population sauvage estimée à moins de 2 000 individus.

Le régime alimentaire d’un panda est à 99% végétarien, bien qu’il mange parfois de petits animaux et des charognes. En raison de leur système digestif inefficace, les pandas consomment de grandes quantités pour répondre à leurs besoins nutritionnels : 12 à 38 kg de bambou tout en mangeant jusqu’à 14 heures par jour.

Le faux pouce n’était pas présent chez un autre ours étroitement apparenté qui vivait il y a environ 9 millions d’années, ont déclaré les chercheurs.

“C’est une grande innovation : la transformation d’un os mineur en un élément utile dans un but particulier”, a déclaré le paléobiologiste de l’Université de Harvard et co-auteur de l’étude, Lawrence Flynn.

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