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Le rêve de l’Afrique de nourrir la Chine heurte la dure réalité

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THIKA, Kenya : En regardant des travailleurs pêcher des avocats à la cime des arbres dans un verger appartenant à la ferme kenyane Kakuzi, le PDG Chris Flowers se réjouit à l’idée que quelqu’un pourrait bientôt se diriger vers le joyau de la couronne des marchés de consommation émergents : la Chine.

Profitant de l’accent mis par Pékin sur le commerce avec les pays africains pour aider à réduire les déficits en cours, le Kenya a conclu un accord d’exportation avec la Chine pour les avocats frais en janvier après des années de pressions sur l’accès au marché.

Six mois plus tard, il ne restait plus aucune cargaison, ont déclaré à Reuters la société kényane d’avocats, l’inspection phytosanitaire du pays d’Afrique de l’Est et Kakuzi.

Alors que 10 exportateurs d’avocats ont passé les inspections du Kenya, la Chine veut maintenant faire ses propres audits, et sur la base de l’expérience passée d’autres producteurs de fruits africains, cela pourrait prendre une décennie pour obtenir le feu vert.

“Vous pouvez en fait avoir un marché, mais si vous ne pouvez pas respecter les normes, vous ne pouvez pas en profiter”, a déclaré Stephen Karingi, responsable du commerce à la Commission économique des Nations Unies pour l’Afrique.

Reuters s’est entretenu avec neuf responsables et entreprises à travers l’Afrique qui ont déclaré que la bureaucratie chinoise et la réticence à conclure des accords commerciaux à grande échelle compromettent le plan de Pékin visant à augmenter les importations africaines.

L’augmentation des exportations agricoles est cependant l’une des rares options dont disposent de nombreux pays africains pour rééquilibrer leurs relations commerciales avec la Chine et gagner les devises fortes dont ils ont besoin pour honorer les montagnes de dettes, en grande partie dues à Pékin.

Prenez le Kenya. Son déficit commercial annuel avec la Chine est d’environ 6,5 milliards de dollars et il a environ 8 milliards de dollars de dette chinoise. Elle a besoin de près de 631 millions de dollars pour payer cette seule dette cette année, mais c’est près de trois fois ses exportations vers la Chine en 2021.

De nombreux pays africains affirment maintenant qu’ils ne peuvent tout simplement plus se permettre des prêts chinois et qu’ils doivent augmenter leurs exportations vers la Chine. Reconnaissant la nécessité de remédier aux déséquilibres, ou du moins de les empêcher de s’aggraver, la Chine a annoncé un changement de stratégie en novembre.

Lors d’un sommet Chine-Afrique généralement utilisé par Pékin pour dévoiler des prêts accrocheurs, le président Xi Jinping a annoncé une série d’initiatives visant à porter les importations chinoises en provenance d’Afrique à 300 milliards de dollars au cours des trois prochaines années et à 300 milliards de dollars par an d’ici 2035.

En théorie, l’agriculture est l’une des voies les plus prometteuses, disent les experts. La Chine est le plus grand importateur de produits alimentaires au monde, tandis que le secteur agricole en Afrique est à la fois le plus grand employeur et le plus grand contributeur à l’activité économique.

De plus, 60% des terres arables non cultivées du monde se trouvent en Afrique, ce qui signifie qu’il existe un énorme potentiel de croissance.

“C’est un choix gagnant-gagnant pour la Chine et l’Afrique”, a déclaré Mei Xinyu de l’Académie chinoise du commerce international et de la coopération économique, un groupe d’experts du ministère chinois du Commerce.

DESEQUILIBRES COMMERCIAUX

Pendant des décennies, la Chine a prêté des milliards de dollars à l’Afrique pour construire des chemins de fer, des centrales électriques et des autoroutes tout en approfondissant ses liens avec le continent tout en extrayant des minéraux et du pétrole.

Cela a permis au commerce sino-africain de se multiplier par 24 au cours des deux dernières décennies, et le commerce bilatéral a atteint un record de 254 milliards de dollars l’année dernière, malgré les turbulences de la pandémie mondiale.

Mais pour 148 milliards de dollars de marchandises chinoises expédiées vers l’Afrique en 2021, la Chine n’a importé que 106 milliards de dollars, et cinq pays riches en ressources – l’Angola, la République du Congo, la République démocratique du Congo, l’Afrique du Sud et la Zambie – représentaient pour 75. milliards de dollars.

Le Nigeria, la nation la plus peuplée d’Afrique, est le premier importateur de marchandises chinoises, récupérant 23 milliards de dollars en 2021, mais ces importations ont éclipsé de huit fois les exportations du Nigeria vers la Chine.

La disparité est la plus prononcée en Ouganda, où environ 80 % de ses exportations sont des produits agricoles tels que le café, le thé et le coton. Il a envoyé pour 44 millions de dollars de marchandises en Chine l’année dernière, mais ses importations ont dépassé 1 milliard de dollars.

Les données douanières chinoises montrent que plus des trois quarts des pays africains ont des déficits commerciaux avec Pékin.

Wu Peng, directeur général du Département des affaires africaines du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré que de tels déséquilibres n’étaient pas intentionnels.

“La Chine s’est toujours concentrée sur la promotion du développement équilibré du commerce sino-africain”, a-t-il déclaré à Reuters.

Les dirigeants africains font pression pour une action sur le commerce depuis des années, a déclaré Hannah Ryder, fondatrice de Development Reimagined, un cabinet de conseil en développement appartenant à des Africains basé à Pékin.

La pandémie, quant à elle, a intensifié leur concentration sur la dette. Environ 60 % des pays à faible revenu – principalement en Afrique – sont surendettés ou à haut risque, avec des charges de service de la dette à leur plus haut niveau depuis les 20 dernières années.

“Les pays africains subissaient des pressions pour cesser d’accepter des prêts”, a déclaré Ryder. “Le commerce est l’endroit où (les Chinois) pensent qu’ils peuvent faire quelque chose.”

VOIES VERTES

En matière d’alimentation et d’agriculture, les importations chinoises valaient 13 milliards de dollars il y a deux décennies. En 2020, ils avaient bondi à 161 milliards de dollars, mais l’Afrique n’en représentait que 2,6 %.

Le chef des Affaires africaines chinoises, Wu, a déclaré que l’exploitation de la croissance assurerait un commerce équilibré, augmenterait les opportunités d’emploi en Afrique et aiderait le continent à s’industrialiser.

“(La Chine) a activement répondu aux importantes préoccupations des pays africains concernant la coopération commerciale sino-africaine”, a-t-il déclaré.

Le plan du président Xi comprend des zones de dédouanement centralisées, ou “voies vertes”, pour accélérer les inspections des produits agricoles en provenance d’Afrique, un meilleur accès à des droits nuls et 10 milliards de dollars de financement commercial pour les entreprises chinoises important du continent. .

Sur le papier, les besoins alimentaires croissants de la Chine représentent une énorme opportunité pour l’Afrique de tirer parti des exportations agricoles pour stimuler les devises étrangères, a déclaré Lauren Johnston, maître de conférences à l’Institut du commerce international de l’Université d’Adélaïde.

“La situation de la dette l’a mis au premier plan”, a-t-il déclaré. “C’est juste un investissement super logique en premier lieu.”

Mais certains pays peinent à saisir les opportunités, comme le Kenya. C’est le plus grand producteur d’avocats d’Afrique et l’année dernière, il a exporté 154 millions de dollars, principalement vers l’Europe.

Eric Were du Kenya Plant Health Inspectorate Service (Kephis) a déclaré qu’il avait franchi des étapes pour obtenir l’autorisation de 10 entreprises d’avocats cette année pour les exportations chinoises.

“Pour les Chinois, nous devons inspecter le verger, nous devons inspecter le centre d’emballage et nous devons inspecter les usines de fumigation”, a-t-il déclaré.

Il a déclaré que Kakuzi, le plus grand producteur d’avocats du Kenya, a passé un mois à prouver qu’il peut retracer ses produits à partir des graines, comment les arbres sont gérés et comment les avocats sont récoltés, transformés et emballés. En revanche, l’Union européenne n’exige une inspection qu’au point de sortie, a déclaré Were.

Le mois dernier, l’inspection a annoncé que les autorités chinoises avaient décidé de mener leurs propres audits, ce qui n’a pas toujours été une expérience positive en Ouganda.

“Quand ils viennent, ils constatent très souvent que nous n’allons pas bien”, a déclaré à Reuters Emmanuel Mutahunga, commissaire ougandais au commerce extérieur.

LIGNES ROUGES

Les caféiculteurs tanzaniens ont également eu du mal à faire leur marque car il a fallu neuf ans à la Namibie pour signer un accord d’exportation de bœuf pour satisfaire les régulateurs chinois, ce qui a conduit aux premières expéditions en 2019.

Wu a déclaré que les initiatives prévues par la Chine aideraient les agriculteurs africains à améliorer leur capacité de quarantaine et leur sécurité alimentaire, bien que Mei et Johnston aient déclaré qu’un assouplissement des réglementations phytosanitaires pour les importations africaines est peu probable.

“Il n’y a pas de plus grande ligne rouge que la Chine et la sécurité alimentaire”, a déclaré Johnston.

La Chine perd également d’autres moyens d’accélérer l’accès, selon des experts tels que Wandile Sihlobo, économiste en chef à la Chambre des affaires agricoles d’Afrique du Sud.

Il a déclaré que Pékin pourrait négocier de vastes accords commerciaux avec des pays africains et des blocs régionaux, comme le fait l’UE.

Au lieu de cela, la Chine continue de conclure des accords bilatéraux, et même alors uniquement sur des produits individuels.

“Le message central ici est que la Chine est un peu plus ouverte aux exportations alimentaires africaines”, a-t-il déclaré. “Une grande partie de tout devra dépendre des pays individuels qui négocient de meilleurs accords.”

L’industrie sud-africaine des agrumes a été parmi les premiers pionniers du continent en Chine, signant son premier protocole avec Pékin en 2004. Elle a exporté 162 000 palettes de fruits en 2021, mais le succès n’est pas venu du jour au lendemain.

“Cela a été un marché incroyable pour les agrumes sud-africains”, a déclaré Justin Chadwick, directeur général de la Citrus Growers Association of Southern Africa.

Pourtant, la Grande-Bretagne et l’Union européenne, qui ont des normes de sécurité alimentaire strictes, restent de loin la première destination des agrumes sud-africains, représentant 44 % des exportations l’an dernier.

“Lorsque vous souhaitez vous rendre en Chine, vous devez obtenir un protocole distinct pour chaque produit agricole. La conclusion du protocole de chaque produit est d’environ 10 ans en moyenne”, a déclaré Chadwick. “Malheureusement, la Chine ne fabrique qu’un seul produit à la fois.”

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